这些动物被称为它们自己的爪蹄兽亚科,称为爪兽科
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2021-02-21 18:22
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火星译客

这种动物是已经灭绝的马和犀牛的近亲,被称为爪蹄兽。这种生物也是一种爪蹄兽。 尽管它们看起来很不一样,但这两种动物生活在同一时期,同一地点,它们做了同样的事情。它们彼此关系密切,与马和犀牛也有关系。它们都发展出高度专业化的适应能力,帮助它们开发主要的食物来源:树顶的叶子。

第一种动物被称为砂犷兽,它有巨大的手臂,用指关节走路,有点像大猩猩。另一种叫做虎斑龙,它看起来更像马,但它的脖子更长,头骨上有一个奇怪的骨质圆顶。所以,发生了什么事?为什么生活在同一个地方的两只同类动物最后看起来会如此不同呢?答案是平行进化。如果不谈论自然选择,你就不能真正谈论生命的历史,生物更有可能生存的过程,如果它们能更好地适应环境,它们的后代也能生存下来。爪蹄兽就是一个很好的例子来说明这个过程是如何进行的。

因为,从进化的角度来说,“更好"可以意味着很多不同的事情。成功可以有很多种形式,即使是那些生活在相同环境、面临相同挑战的生物。在它们分化成不同的类型之前,爪蹄兽最早出现在大约5500万年前的亚洲,在早第三纪的始新世。它们很快就到了北美、欧洲,最后到了非 洲。

在始新世,热带雨林广泛分布,并成为一群食草动物的家园:有蹄动物称为周趾动物,包括今天的马、犀牛和膜。 "Perissodacty"的意思是"奇怪的脚趾",就像这个群体的其他成员一样,早期的爪蹄兽也有蹄,虽然他们的蹄子被劈成了两半,看起来有点奇怪,但随着始新世的结束,爪蹄兽的蹄子被新的东西取代了:爪子。 
 

现在,食草动物的爪子非常罕见--如此罕见,事实上,第一个发现象牙兽脚的古生物学家认为它们一定来自食蚁兽,或者是巨型穿山甲。

这些爪子也可能帮助爪蹄兽用树干支撑自己以便使后腿站立起来,使它更容易吃到高处的叶子。它们甚至有专门的颈椎骨,让它们比马或犀牛更容易抬头。所以,大约在4000万年前,爪蹄兽已经有了一个单一的,非常成功的身体构造,专门为高处掠食而进化。但后来,事情开始变得奇怪。

在爪蹄兽的祖先化出爪子后不久,他们开始遭循不同的进化路径。它们开始平行进化。一组早期的爪蹄兽非常擅长把树叶拉下来吃。所以,随着时间的推移,那些四肢较长的动物会更成功,直到大约3000万年前,他们都有粗壮的胳膊,前腿上有长长的爪子,脖子比它们祖先的短得多。

由于这种新的身体构造,这些动物开始用前脚趾向内弯曲来保护它们的爪子。他们开始用指关节走路!这些动物被称为它们自己的爪蹄兽亚科,称为爪兽科。但与此同时,
另一群独立的祖传爪蹄兽开始进化出自己高处掠食的适应能力。它的早期成员更善于直接啃掉树上的叶子,而不必把它们拉倒。

随着时间的推移,那些长得更高,脖子更长,更善于获取食物,直到最后,它们看起来越来越像长脖子的马。也许是短颈长颈鹿,而且还有爪子。但它们所有的腿都差不多大,而且这些动物比它们的长臂表亲更大更重。所以,用指关节走路不适合它们。相反,它们获得了弯曲爪子的能力。

它们有专门的肌腱,可以帮助它们在走路时抬起爪子,这些肌腱通过脚趾里的几根骨头融合得到进一步的加强。而且,在这个群体的许多成员中,圆顶也出现在他们的头上。没有人确切知道它们的作用是什么,但普遍的理论是,这些动物用圆顶来打架并以此争夺配偶。真不简单啊。 
 

这群长颈圆头的爪路兽后来被称为沙扩兽。但是,就像其他的亚科,他们仍然是爪蹄普!那么,如果这两组动物生活在同一地区,它们为什么会分裂呢?为什么他们没有作为一个群体不断进化,最终要么成为长臂的指节步行者,要么成为长颈的圆顶马头?这就是平行进化如此有趣的原因。 
 

这种情况经常发生在亲缘关系很近的动物身上,即使是那些生活在同一范围内的动物也是如此。在这种情况下,它的发生是因为两种身体构造都同样可能帮助动物生存。因此,在早期的原始的蹄兽的祖相先中,出现了一些变异,这些变异一直发生在生物体群体中。一些爪蹄兽有较长的脖子,而另一些有较长的前臂。但这两种差异都有助于爪蹄兽祖先生存繁殖,并确保他们的长脖子或长臂的特征传递给下一代。

慢慢地,随着时间的推移,爪蹄兽逐渐分离,直到它们的差异达到极致,成为不同的物种,不同的亚科。

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