疫情会更糟糕
678字
2021-01-13 17:06
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火星译客

从现在到疫苗大规模接种,一些国家将面临艰难抉择。

冬至已过,但在那些新冠病毒肆虐的国家和地区,仍然长夜漫漫。近几周来,在英国和南非,有两种变异的新冠病毒以惊人的速度传播。它们可以发生突变,传染性更强。但是,至今为止,它们的致死率较低,在英国,就每十个旧变体病毒感染者而言,新变体会感染 15 人。早期的数据表明,南非的变种病毒传染性也很强。

眼下,全世界都在集中力量审批、制造并推广疫苗。唉,还需要面对这样的情况:在疫苗接种之前,新的变种病毒也会传播开来,这是在给政策制定者出难题。

面对病毒突变的情况,进化生物学家也缺乏对策:他们认为这是病毒自身导致的,由于物竞天择的自然规律,出现了传染性更强、致死率更低的变种病毒。某些引起普通感冒的病毒起初跟SARS-CoV-2一样烈性,但年老时有所缓和。政策制定者并不能因此放松警惕。一种传染性更强的新冠病毒,跟这种变异病毒一样,都是非常危险的,这意味着医院将不堪重负。在英格兰,大部分人都处于封锁之中,而且持续数周。但医院里的新冠肺炎患者数量还是达到了四月时的峰值,公共医疗体系也在苦苦挣扎着。

其余许多国家和地区,包括欧美国家,也会这么做。去年12月中旬,专家一公布发现新冠变异病毒的消息,就有超过50个国家对英国实施了旅行禁令。很多国家也对南非实施旅行禁令。但这些措施效果并不明显。早在去年11月,实施旅行禁令前,人员流动性最强的城市之一——伦敦,就发现有近30%的病例感染的是变异病毒。考虑到变异病毒早在去年冬天的阿尔卑斯山滑雪胜地,以及在去年夏天的西班牙,就已经传播开来,如果仍旧认为欧洲和其它地区没有出现这种病例,那就太天真了。变异的病毒一旦传播到某个地区,几周之内就有可能取代当地的旧病毒。

到目前为止,只有大约20个国家发现了零星的变异病毒病例,其中还有一位美国男子,他并没有相应的旅行史。但那是由于美国跟英国和南非不同,几乎不做基因测序,所以难以发现变异病毒。法国在整个疫情期间进行的检测次数比威尔士一周内的还少。还有很多国家根本不进行基因测序。因此可能还有更多的变种病毒正在悄无声息地传播。

好消息是,这些变种病毒不太可能再次感染那些已患病的或将要接种疫苗的人群。最终物竞天择的自然规律将改变,接种疫苗者越来越多,但疫苗可能需要进行调整,才能持续有效。比如使用辉瑞生物技术公司的疫苗,这一过程需要六周。

然而,即使是那些最富裕的国家,他们已经囤积了大量疫苗,也无法阻断病毒传播,至少在今年夏季前是如此。本周紧急批准的AstraZeneca-Oxford疫苗可以救急,但仍然存在一定的延迟。在较长一段时期内,中低收入国家仍然无法进行有效的防控。

欧洲国家和其他一些国家将被迫应对这种快速变化的情况,需要重新考虑这个问题:究竟是为了阻断疫情传播实施短暂的封锁好,还是牺牲长期的教育、健康和生计的成本划算。黑暗的尽头依然会有曙光。但需要经历的危险还是很多。

本文发表于2021年1月2日印刷版的领导者版块,标题是“疫情会更糟糕”。

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