新冠病毒研究者们正在拆除科学的象牙塔——每次开展一项研究
1616字
2020-07-31 19:54
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火星译客

随着疫情的蔓延,我已经开始忘记我的办公室是什么样子。我最后一次看到它是在三月份第二周,我的同事和我被告知在家工作。我们大多数人都很轻松地完成了这个转变:在波士顿儿童医院和哈佛医学院联合运营的计算健康信息学项目中,我们还是花了很多时间在屏幕前工作。自1月下旬以来,我们一直在研究Covid-19,建立其传播模型,希望了解其在未来数周和数月可能如何演变。现在我们把桌椅换成了沙发。我关掉了办公室的情绪灯和仙女灯,抓起我的笔记本电脑,迅速熟悉了用于远程访问我们机构计算服务的vpn。

我们这个领域的其他人就没这么幸运了。当我在家里安顿下来时,我看到世界各地的科学家们发布了一条又一条的推文,他们的职业生涯已经陷入停顿。实验室纷纷关闭。临床医生再也看不到他们的病人了。博士后就业市场突然干涸,许多应届毕业生担心,疫情会在他们的简历中留下空白。即使是那些还有工作要做的人,也有一种无精打采的感觉:每个人都想为抗击新冠肺炎贡献自己的一份力量,但有些人担心自己没有能力这样做。

3月18日,也就是特朗普政府宣布国家进入紧急状态的五天之后,我认为是时候利用所有这些被压抑的脑力了。我在Twitter上呼吁有资格的志愿者利用他们的额外时间来解决计算机和Covid-19流行病学交叉领域的大量研究问题。

我的收件箱里立刻充满了感兴趣的表达:我收到了一位在人畜共患疾病(包括Covid-19)方面具有专业知识的印度兽医临床医生的来信;最近刚完成人工智能硕士学位的加拿大工程师,可以帮助深度学习;一名来自法国的卫生法律和政策专家,他可以阐述这一流行病的法律和政治影响。

我的朋友安吉尔·德赛是一名传染病医生,我的丈夫伊姆兰·马利克最近刚从法学院毕业,在软件工程方面有十年的经验。就这样,Covid-19分散志愿者研究网络诞生了。

来自数十个不同机构的30多名志愿者报名参加了这次活动。我们首先在Zoom召开了一次全体会议,会上监督委员会提出了我们在自己的研究中遇到的一些悬而未决的问题:我们能否利用智能手机的移动性数据来判断人们是否遵守了禁闭命令?关于公众对冠状病毒治疗骗局的兴趣,互联网搜索查询数据可能揭示什么?

参与者将他们自己分成小组,选定八个不同的项目,然后开始工作。他们坚持了54个小时;令人震惊的是,没有人放弃。他们的许多研究将很快发表在同行评议的科学期刊上。一个由流行病学家和计算机程序员组成的团队决定对与Covid-19相关的临床和流行病学参数进行meta分析,然后开发一个交互式在线界面来可视化他们的结果。这样的工具可以帮助公共卫生决策者预测疾病的下一步走向,并使一般公众获得同样的知识。

这种跨机构的,几乎是跨文化的工作与学术界通常的工作方式非常不一致。在大流行之前,我们很少有人走出我们自己的大学和医院的泡沫。在过去的几十年里,这种筒仓式的研究方式塑造了科学研究的方式——以及谁来做这项工作。这种制度倾向于只对少数几个院校的学生进行职业发展,而不考虑他们的技能或受过的培训有多深。越来越多的文献表明,代表性不足的少数族裔不太可能进入名牌大学,即使他们有同等的资格。因此,科学研究受到缺乏多样性的困扰——尽管事实上,具有深度多样性的团队似乎能产生更好的问题解决方案。

学术界也在其他方面对研究人员进行区分。我们大多数人都习惯了在自己的领域里与他人一起工作,即使不是独占的。但正如宾夕法尼亚州立大学博士后学者、志愿者网络成员滕利•布朗赖特所说,“很少有课题是真空存在的。”布朗赖特是一名空间流行病学家,这意味着她主要研究健康如何随着地理位置的变化,但她经常与理论生物学家和临床医生一起工作。她说:“作为研究人员,我们很容易陷入自己的小众领域。”

但流感大流行是一个跨学科的问题。这需要在考虑公共卫生的同时制定重新开放经济的计划,或者制定分发抗病毒药物和疫苗的战略,同时确保它们是负担得起的。通过迫使公共卫生研究人员离开他们的家庭机构,进入完全虚拟的工作空间,这一流行病在许多方面促成了科学最需要的那种合作。

自从我们的第一次黑客马拉松以来,志愿者网络已经发展到将近100人,有23个活跃的研究项目。一个团队正在分析从数十万篇新闻文章中提取的文本,以更好地描述美国媒体对大流行的报道质量。另一项研究则是从数百万条推特中筛选信息,以了解自4月初疾控中心建议每个人都戴口罩以来,公众对口罩的态度发生了怎样的变化。毫无疑问,网络的多样性,跨越学科和机构,但在人口统计学上也一样,对制定和调查真正重要的问题是一个巨大的福音。

这项研究并不是没有挑战。其中最主要的是工作与生活的平衡——当一个人的家变成了他的全职办公室时,这个目标就变得特别难以实现。人们的宠物和孩子们经常在Slack上发出莫名其妙的按键敲击声,或者在Zoom会议的背景中发出吵闹声;我们都不再觉得在凌晨1点给同事发邮件是件奇怪的事了。在志愿者中,我们强迫他们在工作冲刺时定期休息,以营造一些正常的感觉。除非你很小心,布朗赖特说,“时间是无序的,感觉无穷无尽的。”

从三月份开始,一种同志的感觉——甚至是友谊——在研究人员中得以实现。每当有关于冠状病毒前沿的有趣消息发布时,他们就会用一大堆喝着茶的克米特动图来回应Slack。他们用一套定制的表情符号给对方洗澡,其中最受欢迎的是一只名叫Piu Piu的法国卡通鸡。他们对美国国家过敏与传染病研究所所长安东尼•福奇年轻时的形象感到震惊。(我丈夫称之为“福克西水龙头”。)

然而,它们之间的联系更为深远。多伦多全球健康研究中心的流行病学家本杰明•黄是首批投入该网络的志愿者之一,他说:“我目睹了一种更深层次的关爱意识从大流行的阴影中显现出来。”关于我们奋斗的对话现在可以公开分享,而在几个月前,他们可能还没有说出来。“对许多公共卫生领域的专业人士来说,与死亡率作斗争是一个危险。但我们今天在讨论这个问题时所表现出的坦率——也许是因为我们中的一些人已经失去了亲人,包括我们称之为朋友和同事的一线工作人员——指明了一条亟需的文化转变之路。

这些对话已促使该网络中的一些研究人员开始研究与Covid-19有关的集体创伤,它可能对全人口的心理健康造成的影响将比疫情本身的影响要长久。他们正在使用自然语言处理来检查在线治疗过程中被识别的文本,旨在更好地了解危机对焦虑和抑郁的短期和长期影响。这样的工作需要心理学家、流行病学家和计算机科学家的专业知识,而这些都是网络所具备的。

在未来的某一天,我们中的许多人会回到办公室,当那一天到来的时候,我们应该把我们所学到的东西带在身边。远程工作的可能性应该被作为一个合理的选择来提供给那些可能被要求离开他们的生活去做一到两年的工作的人——在学术生涯的博士后阶段经常发生。“在像流行病学这样的定量学科中,我们的大部分工作都可以在家完成,”Brownwright说。“我希望今后我们能够保持这种水平的支持和灵活性,这样博士后和实验室就能够选择最适合他们的情况。”

当我们打破阻碍学术科学发展的藩篱和僵化的工作方式时,一切皆有可能。我们希望在一个大流行后的未来,让它们得到应有的归宿。

MAIMUNA S. MAJUMDER (@maiamajumder)是一名计算流行病学家,波士顿儿童医院和哈佛医学院计算健康信息学项目的初级教员。

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