为什么塑料回收如此困难?
986字
2019-11-01 22:23
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火星译客

看看你周围,有所少塑料触手可及?塑料无处不在。

严肃来讲,科学家们已经在海洋最深处以及最偏远山峰之顶发现了塑料。

自从第二次世界大战结束以来,我们人类已经生产了超过80亿公吨的塑料。在所有这些塑料中,只有9%被回收利用。但这不只是因为人类懒惰或坏。

所以让我们来看看是什么让这个对现代生活如此重要的东西也难以重复使用。

想想塑料水瓶,就像你在机场买的那种。据估计,在世界各地,人们每分钟就会购买100万个塑料瓶。

人们很容易认为一个“塑料瓶子”是由单一材料制成的东西,这是第一个问题。

我们用“塑料”这个通用词来指代一堆实际上非常不同的化学物质。大体上来讲,塑料是聚合物,也就是说它们是重复的分子链。

在它们的形成过程中,它们可以被加工成任意的形状,这就赋予了它们广泛的用途。

现在每种塑料材料都被分成两类:热塑性塑料和热固性塑料。热塑性塑料中的各个链环是由相对较弱的化学键连接在一起的。

当塑料被重新加热,分子可以从那些化学键中分解出来并呈现出新的形状。

在热固性塑料中,聚合物链与紧密键形成复杂的网络。将这些材料加热到足以破坏塑料网的程度,就会破坏塑料本身。

因此,虽然热固性塑料塑性很强,但它们很难回收。

商品中有很多不同类型的热塑性塑料,但在美国有两种最常见的热塑性塑料—PET和HDPE。

聚对苯二甲酸乙二醇酯(PET)是透明的,可以承受适度的温度,且防裂。

高密度聚乙烯(HDPE)能在更极端的温度下存活,但通常缺乏PET的透明度。

这两种塑料都用于普通的瓶子。但问题是,并不是所有的回收中心都接受这两种塑料。

所以你需要知道你扔掉的是哪种塑料—以及你当地的回收站接受哪种类型的塑料—这样才能正确的处理。

即便如此,你可能还是做错了,因为一件产品往往包含多种塑料。

例如,PET瓶上的拧盖通常可以由聚丙烯制成,而聚丙烯是另一种塑料。

由于我们大多数人在扔掉垃圾之前都不会仔细地把它们拆开,所以回收工厂需要一种方法来把它们收到的所有塑料分开。

这种分离要接近完美,这点是很关键的。

例如,如果塑料PVC被回收,它会产生酸,损坏并使PET褪色且无法修复。而这一切只需要一万个PET瓶中有一个PVC瓶子,就可以破坏整个批次。

为了避免这些问题,回收厂有几种方法分类塑料。一种方法是利用密度,当PET浸入水中时,它会下沉,而其他一些塑料会漂浮。

另一个方法是加热。不同的塑料会在不同的温度下变柔软,所以准确地加热混合物可以把不同的材料分开。

但是,由于即使一点点的污染也会造成很大的损害,回收利用的成本就会变得很高——有时会高得不值得。

例如,在纽约市,每吨可回收材料的回收成本比扔进垃圾填埋场要多200美元。

但问题是,即使我们发明了一种神奇且完美的分类和处理每一种塑料的方法,但回收仍然很困难的。

这是因为,与金属和玻璃不同,塑料在每次回收时都会降解。

例如,铝是一种元素,所以不管你熔化加工多少次,你得到的仍然是铝原子。另一方面,在微观层面上,塑料是很长的分子链。

例如,HDPE是我们回收的一种塑料,可含有多达10万个链接乙烯分子。每当塑料被重新加热形成新的东西时,其中一些链断裂,降低了材料的质量。

为了解决这个问题,制造商在混合物中添加了新的塑料,所以即使回收塑料也需要新的塑料。

另一种延长塑料寿命的技术是降级循环,这将使塑料变成越来越简单的产品。

塑料一开始是一个水瓶,然后可能变成羊毛夹克,最后以甲板上的塑料木材作为生命的终结。

尽管如此也还不够,剩下的东西会被燃烧用作能源或者被扔进垃圾填埋场。

所以,在某种意义上,没有塑料回收这回事,每一块塑料最终都会变成废物。在很多情况下,即便是做一轮回收都不可能。

考虑到2009年全球约4%的石油和天然气被提炼成塑料,这可是一件大事。另外的3%或4%被用来为生产提供能量。

现在,大家可能不会放弃塑料,因为有一些很好的理由能将它留下。

它对健康、可及性和食品安全都有巨大的好处。而且我们可以更好地利用它。

这意味着开发新的回收技术,延长我们现有塑料的使用寿命,尽可能减少使用一次性产品,并对我们使用的塑料种类和使用方式小心谨慎。

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